不挣钱、高管内斗、舆论压力!扒开谷歌卖掉机器人公司真相

不挣钱、高管内斗、舆论压力!扒开谷歌卖掉机器人公司真相

文 | 四月 海中天


大约一个月前,谷歌旗下波士顿动力(Boston Dynamics)一段最新演示视频在YouTube流出,视频中的人形机器人Atlas以其超前的行走与自主平衡能力折服了大批粉丝,迅速晋升为机器人界中的“网红”,朋友圈、电视、网络几近被它刷爆。


然而,就在今天,关于谷歌母公司Alphabet打算要将波士顿动力机器人卖掉的消息犹如晴天霹雳般瞬间炸开,不知浇湿了多少粉丝的心,外形那么蠢萌,身形如此矫健的机器狗为什么要把它卖掉?!

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到底是什么原因会让谷歌出售这家看起来黑科技逼格爆棚的公司呢?智东西多方采访得出的真相真的很俗套,但也很八卦,谷歌卖掉波士顿动力绝非那么简单,其中充斥了舆论压力、大公司内斗等诸多细节。


缅怀


能被谷歌看上,自然来头也不小。波士顿动力是一家致力于机器人快速运动以及平衡能力研究的机器人公司,主要关注机器人的快速运动能力、负重能力和拟人行为。该公司在1992年从MIT剥离出来,自分离后便一直从事发军事项目的研发工作,并获得了DARPA的资助,为美国国防部、美国陆军部队、海军部队和海军陆战队提供军用机器人及相关技术咨询服务。产品最突出的特点是模拟人类行为,主要应用于国防任务测试和极端环境救援等领域。


除Atlas外,善于靠造人形机器人的波士顿动力还拥有着一支庞大的家庭体系,带人名的就包括身形庞大的大狗机器人(Big Dog)、同样踹不倒的Spot、疾步如飞的Petman等。


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不挣钱?


那么,现阶段,关于谷歌为什么要卖掉波士顿动力比较靠谱的原因是?据彭博报道(要卖掉的消息最初也是从他们口中流传出来的),谷歌母公司Alphabet的高管们认为,在Alphabet保护伞下运营的各类子公司必须产生真正的营收,而Boston Dynamics未来几年都不太可能推出可以在市场上销售的产品,因此他们决定出售Boston Dynamics。简言之,就是这么多机器人看似风光却根本不挣钱!


实际上,在2015年Alphabet正式之时,员工们就立下了要自己的东家可以开发出好产品,创造巨额营收,只有这样才能为股东谋取利益的誓言。佩奇邀请顶级工程师加入到Alphabet子公司,向他们提供股权作为报酬,但最终波士顿动力创造利润的前景看来并不理想,或者说投入产出比不那么高。


闹不和?


在外媒圈里,还有一种说法,成为主要原因那就是,自始至终Boston Dynamics都没有成为Google X的一部分,原因有多方面,安迪•鲁宾的离开对此有重大影响。


12月份,谷歌重组Replicant,它成为了谷歌先进研究团队Google X的一部分。当时Google X曾私下召开全员大会,Google X主管Astro Teller告诉Replicant员工说,如果机器人无法帮助谷歌从实际层面解决一些问题,员工就会另作安排,他们将被调去做其它的工作。


2013年,安迪•鲁宾(Andy Rubin)作为Android部门前主管,当时主导了谷歌收购Boston Dynamics,Boston Dynamics的300多名工程师也因此全部加入谷歌。但不到一年时间安迪•鲁宾便离开了谷歌。而在换帅后的一段时时间里,隔壁部门Replicant机器人项目碰到了许多困难,企业协作出现了问题,部门始终无法找到合适的主管。


一位知情者说,Replicant最大的问题在于Boston Dynamics高管不愿意配合谷歌加州、东京机器人工程师的工作,在短期之内,部门无法拿出可以发布的产品。


Boston Dynamics与其它Replicant团队的关系变得越来越紧张,矛盾开始浮现在谷歌内部。11月11日,一份书面会议记录曝光了矛盾,随后在线论坛还贴出了一些内部邮件,谷歌其它员工都看到了这些资料。


人工智能威胁论


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在本周结束的人机大战围棋对决中,谷歌借AlphaGo以胜利者的骄傲姿态转身,殊不知,关于人工智能威胁论的口诛笔伐却硝烟四起。


机器人视频出现在YouTube上后,谷歌公关团队不太高兴,他们不希望Alphabet和人型机器人扯上关系。内部论坛后来贴出了一些邮件,这些邮件所有谷歌员工都可以看到。


“科技媒体对视频很激动,从中我们也看到一些负面报道,大家有点恐惧,他们担心机器人会争夺人类的工作职位。” Google X新闻发言人、谷歌沟通主管Courtney Hohne写道。Hohne向同事提出要求:疏远X和视频的关系。她还说:“我们不希望引发媒体另一轮报道,不希望它们讨论Boston Dynamics在谷歌的位置。”


“我们不会对视频发表评论,因为真的没有什么可以补充的,它所引发的一系列问题大多数我们都不想回答。”


谁会成为接盘侠?


海外消息人士说,丰田汽车旗下的丰田研究院、亚马逊可能会收购Boston Dynamics。


但也有更大胆的猜测认为,按国内互联网公司现在海外“买买买”的节奏,也可能成为波士顿动力的潜在买家。


但这种说法的存在理由很弱,因为波士顿动力的主要服务机构是美国军方,实际上已经涉及到军事机密。


下一个被卖的是谁?DeepMind吗?

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名噪一时的波士顿动力入驻谷歌不到三年时间就要面临被转卖的风险,那么,身世相近的DeepMind是否会落入同样的境地,还是逃过一劫?


DeepMind2010年创立于英国,致力于创造可以模仿人类思维、学习如何玩电子游戏的人工神经网络,由牛逼闪闪的神经系统科学家杰米斯•哈萨比斯(Demis Hassabis),以及网络语音通讯软件Skype开发者简•塔林(Jaan Tallin)和研究人员谢恩•列格(Shane Legg)等人共同创办。


2014年被谷歌正式并入麾下。在尚未有任何正式产品的情况下,DeepMind仅仅凭借一个让电脑自学玩游戏的小程序,即被谷歌以超过4亿英镑收购。而近日引发全球关注的人机大战,似乎让大众见识了DeepMind背后强大的计算能力(虽然同样并没有产品出来)。


业界对此似乎并不抱乐观态度,也有可能出售,但相比波士顿动力,危机没有那么强?顶多是眼前不赚钱罢了。综合来看,主要基于三点:


1、见好就收,避免再被作为人工智能威胁论的典型,实际上,国外对于人工智能威胁的论调更加敏感,受制于舆论压力,在某种程度上赢了也未必是好事;

2、后续必将出现一大波挑战AlphaGo的机器人公司或团队,对于谷歌而言,赢了理所当然,但输了就丢脸,不想再陪着玩下去;

3、晋升为明星团队后,收获了丰富的品牌效应,这批团队无论是转战到医疗、精密机械还是其它人工智能商业领域,其品牌认知度都将为其迅速被市场交纳,商业化更容易实现。


业内人士观点


欢腾智能CEO王昊早年也曾从事机器人研究,对波士顿动力被出售一事他也有关注。他对此感觉挺可惜,对此给出的原因分析是:


1、上次放出的视频放出人形机器人后,在美国民众、媒体层面产生了不好的影响,民众会担心在经济不景气的情况下,人类未来工作是不是要被人形机器人替代了?会不会有恐怖袭击的危险?民众的危机超出了预期而导致的商业层面的考量,做出了这样的决定。

2、另一个层面,是不是认为机器人方向不靠谱呢?此事目前来看,并不会对整个机器人行业的产生怀疑,并没看出谷歌对技术层面对机器人的认同,Google X高层对技术有着绝对的热爱,迫于商业压力做出这样的选择。 从人机大战、自动驾驶、机器人等,都在表示谷歌的无人驾驶,利用技术这个为人类服务的理念不断向前,

3、最后有一个问题是成本的问题,是不是波士顿动力被谷歌收购之后不再接美国国防部订单而付不起巨额的研发费用?从外媒曝出的细节来看,这也确实是理由之一。


结语


无论是波士顿动力还是DeepMind,借助于被谷歌收购之举,都让其品牌与背后的技术实力得以昭示天下,估值也不可再同日而语;同时,收购也让谷歌的品牌影响力和社会传播呈指数级上升,以及震慑住对手,从这两方面来看,收获了双赢的效果。


但另一方面,对于上市大型企业而言,营收和生存才是终极目标,即使市值超过2000亿美元的谷歌也不例外,综合人工智能威胁论的舆论压力与现实的商业规律,现阶段无法创造对等收入的科技团队也是时候考虑自己的出路了。


智东西(公众号:zhidxcom)

*文章为作者独立观点,不代表虎嗅网立场
本文由 国仁 授权 虎嗅网 发表,并经虎嗅网编辑。转载此文章须经作者同意,并请附上出处(虎嗅网)及本页链接。原文链接https://www.huxiu.com/article/142454.html
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