Project Wing,谷歌疯狂的货运无人机
2016-08-04 16:21

Project Wing,谷歌疯狂的货运无人机

美国联邦航空管理局在8月3日批准了谷歌Project Wing货运无人机实测,这款无人机从外观到用途,都与目前市面上流通的无人机相距甚远。超越常理的造型和电机位置,再加上酷炫地飞行方式,着实吸引了我这个伪极客的眼球。



不过要想正确评价Project Wing,还是应该从制作它的公司Google X开始说起。


Google X


这家公司于2010年1月,半公开半保密地于美国加利福尼亚的山景城建立。这是一家致力于为谷歌研究技术和开发设备的公司,CEO是Astro Teller,也是谷歌最疯狂的“Moon Shots”带头人。


谷歌X则是专门为Astro Teller用来实现“Moon Shots”的公司,目前已知有谷歌无人汽车、谷歌眼镜和谷歌热气球等。Project Wing第一次从Google X的计划中浮出水面是在2014年8月中旬在澳大利亚的一次试飞,然而它却是一个从2012年就开始秘密谋划的项目。



我曾一度以为Astro Teller和Project Wing项目领导人Nick Roy只是单纯地想要通过造型来改变当下无人机的用途和飞行方式,随后我便发现,Google X的疯狂程度远远超过了我的理解能力。


“Self-Flying Vehicles”Teller如此称呼Project Wing。他打算借助谷歌地图和谷歌无人驾驶技术实现Project Wing的无人操控,自己根据需求完成送货并返回,而且这还是他的设计初衷,一开始他就打算这么干。


不过如果要想在充满电线杆等严重影响远程遥控信号的城市中实现无人机送货,那么自动飞行就成为了当务之急。这样考虑的话,那帮精神病人或许还残存一些理智,但是天知道他们下一步有什么打算。


技术难点


在网上搜索到的Project Wing造型,并不是最终的版本,但是大体样式应该不会有明显地改动。这样奇特的外观,主要是为了实现Project Wing在两种飞行模式之间的自由转换。位于机翼的电机,可以在起飞和降落阶段达到和普通无人机一样的垂直上升和下降。



而在空中的飞行模式,Porject Wing则会将机身放平,通过电机不同的转速来控制速度和方向。

飞行模式还有一个特点就是可以在空中发生电机失效等不能让Project Wing保持正常运作的故障时,不会发生炸机,而是会以滑翔的方式降落。这样就会减少货物因为无人机自身问题受到的损伤。


但是它面对和亚马逊Prime Air一样的问题,飞行高度。如果选择高空飞行,就需要面对更强的风阻,再加上货物,对于Project Wing自身的材质、结构等要求就会提高。


那么如果选择低空飞行的话,又要考虑到城市中的各种障碍,极大提高了无人驾驶的难度。这个难题是无法避免的,再加上城市中包含一定的随机性,低空飞行和降落都存在风险。



除此之外,飞行时间一直是困扰多个无人机品牌的问题。亚马逊的货运无人机,Prime Air,最大可以携带2.26Kg的货物。官网给出的声明是,该无人机最多只支持10英里(16公里)范围的运输。


主要还是因为目前无人机的飞行时间大多维持在30分钟左右。Project Wing的飞行模式,可以大大减少水平移动所需要的能源,但是谷歌方面没有给出具体的续航时间。



不过可以肯定的是,谷歌在Project Wing上面下足了功夫。《航空周报》的总编Graham Warwick在论文《谷歌货运无人机Project Wing研发细节》中提到,此项目中,谷歌几乎把全世界的点子都集中到了一起。


其中有来自中国对于小型电池驱动立式起落技术的研究,也有Kalwa在Project GREX中对于无人机在不确定环境下控制的研究,甚至还参考了川岛正在反灾难系统NEDO上获得的研究成果。


落地


当打通所有技术难关以后,谷歌X要着想的就是Project Wing如何投入实际生活了。按照Teller的意思,Project Wing会在2017年开始正式使用,这也解释了为什么他会在2016年就急着实测。


有的人称Project Wing为艺术品,看得到摸不着,难点太多距离落地还远远无期。这点不好反驳,比如被谷歌收购的Boston Dynamics还说要让消费者级别机器人2020年落地,可是就目前的开发进度来说,可能不会在那么短的时间内实现。所以我不反对Project Wing会跳票这一说法。


     


事实上,Project Wing的实际作用可能会对连椅子都不愿意离开的我们非常有意义。如果它的成本低于人工成本,那么很有可能改变某些需要物流的产业,比如O2O。Project Wing会解决一切诸如不准时、不专业、不规范等人工问题。


在更高效率的同时,也会让世界变得更冷漠。


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