明明输给了SpaceX,OneWeb为什么能“续命”成功?
2020-07-08 19:01

明明输给了SpaceX,OneWeb为什么能“续命”成功?

本文来自微信公众号:极客公园(ID:geekpark),作者:包校千,责编:于本一,头图来自pixabay


北京时间 7 月 4 日,已在美申请破产保护的卫星运营商 OneWeb“续命”成功。自此,持续 3 个多月的破产风波告一段落。而曾经一度“失意”的 OneWeb,也将踏上一段全新的征程。


帮助OneWeb度过危机,慷慨解囊的两大“救星”——英国政府的投资机构和印度电信运营商 Bharti Global,分别出资 5 亿元,二者各持股 45%,成为 OneWeb 的最大股东。其余 10% 的股份,则归属于 OneWeb 的早期债权人。


如果说从 2015 年开始的新太空竞赛,是以商业力量主导和推动的,那么 OneWeb 的确难与劲敌 SpaceX 分庭抗礼,且差距只会越拉越大。不过,当各个国家和政府机构逐渐意识到,太空轨道和频率作为一种不可或缺的战略资源,航天领域的参与者不再只有商业势力。


正如 SpaceX 引领的这轮太空竞赛,星链与美国军方的合作愈发紧密。随着英国政府斥资押注 OneWeb,与之相应的资本、订单、政策等扶持,都会给 OneWeb 带来新的可能。当新变量的势能不断被放大,那些长于技术,短于模式的商业航天企业,或许也会被新的战略发展机遇所拥抱。


被疫情拖垮的OneWeb


全球疫情让诸多企业遭受了沉重打击,由于资金链断裂,他们不得不申请破产。OneWeb 也把公司财务危机归咎于此。


2020 年 3 月 28 日,OneWeb申请了破产保护。根据美国破产法的第 11 章条款,OneWeb 计划出售公司业务,以寻求公司价值的最大化。


作为硬科技、重投入的商业公司,OneWeb 经历过多次非常时期。但过去半年,它失去了软银这个往日最“无私”的战友,后者总计为 OneWeb 注资了 20 亿美金。


当钱袋子渐渐干瘪,OneWeb 迟迟未从投资者那里获得新的资金。很多人为这家昔日的明星企业捏了把汗,不确定OneWeb 是否还有能力继续把卫星发射上天。


OneWeb 的第一批星座共有 648 颗卫星,目前只发射过 3 次,累计有 74 颗卫星在轨。今年 2 月 6 日和 3 月 22 日,OneWeb 均以一箭 34 星的方式,向预定轨道发射了两波卫星。


OneWeb 此前“一箭 34 星”搭载的是法国阿丽亚娜航天公司的联盟号火箭|OneWeb


这个行业现在面临的最大的风险就是融资和太空碎片。”OneWeb 创始人怀勒坦承,建造这个天网工程十分昂贵,以至于他们每隔一段时间就需要有人为他们填补资金缺口。虽然 OneWeb 一旦投入使用,会带来非常可观的收入,但在这之前,大家看到的是一个无止境的黑洞。而且,“在这瞬息万变的环境中,谁也无法预料下一秒将要发生的事情。”


申请破产保护前,为了最大程度缓解公司财务危机,OneWeb 裁掉了 531 名员工,裁撤比例高达 85%。据其破产文件显示,OneWeb 的负债总额已达 21 亿美元,其中包括 17 亿美元的高级担保融资。


一时间,越来越多的投资人对 OneWeb 产生了质疑。不过怀勒并未变得萎靡不振。作为两代星座 O3b 和 OneWeb 的开创者,怀勒对卫星设计的演变饶有兴趣,这是他最喜欢谈论的话题之一。他的梦想是在未来十年做出卫星设计界的 iPhone。


遗憾的是,当卫星特长生 OneWeb 和航天优等生 SpaceX 站到一起,OneWeb 的任何优势,对于同时拥有火箭、卫星和发射实力的 SpaceX 而言,都再稀松平常不过了


单项冠军 VS 全能王


如果对比 OneWeb 和 SpaceX 旗下的星链卫星,他们的差距究竟有多大的悬殊?


一直以来,决定商业航天能否成功最重要的因素就是成本。


卫星的单星成本,主要包括制造和发射,以及保险、测控站、终端等相关研发费用的均摊。据某卫星企业通讯业务负责人估算,SpaceX 的星链卫星单星成本大约是 125.5 万美金,OneWeb 约为 338 万美金,二者相差近3倍


此外,他还强调了一个容易被忽视的重要评估指标,即卫星的单星容量和可用容量


相关测算结果显示,SpaceX 星链卫星的单星吞吐容量是 17.5Gbps,OneWeb是7.5Gbps。由于 SpaceX 采用的是更先进的相控阵天线技术,OneWeb 用的是缝隙阵天线技术,两种技术路径比较下来,星链卫星的效率高达 40%,比 OneWeb 高出一倍,实际可用容量是 OneWeb 的 5 倍,星链卫星是 7Gbps,OneWeb 是 1.5Gbps。


不过只衡量单星的成本不足以形成绝对的说服力,不能忽视的还有卫星每兆带宽的单月成本


非官方估算的结果是,SacpeX 的成本约合每兆每月 3 美金,根据其 20 美金的报价,利润率有 7 倍之多,而 OneWeb 是每兆每月 37 美金,成本足足和 SpaceX 相差了 12 倍。


种种优势让马斯克的星链计划,成为太空互联网最经济、最高效的应用案例,没有之一。截至目前,SpaceX 共有 540 颗卫星在轨运转,一系列的高频发射和卫星部署工作仍在进行。如不出意外,SpaceX 将会按照马斯克的承诺,在 2020 年下半年为北美用户提供高速的宽带网络服务。


当怀勒 2015 年底率先提出低轨卫星星座计划时,SpaceX 还只是该项目的模仿者。


早在 2017 年 6 月,OneWeb 便获得了美国联邦通信委员会的批准,初期也一度赶在 SpaceX 之前,但由于 SpaceX 超强的火箭发射回收能力和相对稳健的财务支撑,业务相对单一的 OneWeb 既缺乏自我造血能力,也没有很好地解决成本问题,导致 OneWeb 逐渐丧失了先发优势,彼此间的差距不断拉开。


不过怀勒仍希望 OneWeb 奋力追赶,“到 2021 年,我们会有 648 颗卫星,但我也说不准。”他略带感慨地说道。


触底反弹的新机会


如今,SpaceX的星链业务斩获了美国军方的订单,破茧重生的 OneWeb,需要重新找到新市场。


不过,OneWeb绝非一无是处。九天微星副总裁李源并不认为 OneWeb 的模式是坏的模式,“只是其在供应链的拆解方面,不如 SpaceX 做得好,所以导致它的成本会比 SpaceX 高很多。”


他解释道,OneWeb 在卫星的量产环节选择同空客合作,凡涉及供应链的环节,需要和空客共同商议,虽然在能力方面可以长短互补,但模式较为传统。而 SpaceX 采用的是跨供应链,甚至是新供应链,“凡事不求人”的逻辑,通过垂直整合的纯自研模式,迅速地降低火箭和卫星的成本。


“这也促使业内卫星行业转变思路。以前我们更多的是在参考 OneWeb 的模式和设计思路,而现在,我们会更多地关注星链未来的发展可能性。”九天微星副总裁李源如是说。


在业务效率方面,全球化是低轨卫星最大的特点,也是最大的难点。铱星总裁曾直言:“铱星趟过的全球化的坎儿,OneWeb 一个都别想逃。”的确,在全球建设地面站,以及拿下当地的运营牌照,都会有非常大的难度。如何有效地结合现有的资源去整合国际化的市场,不光是 OneWeb,而是所有低轨卫星公司都值得注意的一点。 


令人欣喜的是,OneWeb 的一系列动作并未陷入停滞。该公司在今年5月向美国联邦通信委员会(FCC)申请了 4.8 万颗卫星的近地轨道发射需求,其口气之大,超过了 SpaceX 为旗下星链计划申请的 3 万颗卫星。


OneWeb 的野心并非缘于其盲目的自信。要知道,它曾是商业卫星界的骄傲。


即便走到了破产卖身这一步,OneWeb 仍是一家有技术沉淀和资源积累的商业卫星公司。今年 5 月,在 OneWeb 收购的竞标现场,包括亚马逊、SpaceX、卫星运营商 Eutelsat、私募股权公司 Cerberus Capital Management,以及包括吉利在内的三家中国公司,均向其抛出了橄榄枝。


OneWeb 原计划从 2021 年开始,为全球用户提供 5G 卫星宽带服务,根据目前的情况,该项目的进度恐怕要往后推迟|OneWeb


创立于 2012 年 的 OneWeb,因长期与 SpaceX 旗下星链计划对标,一直被外界误以为是美国商业卫星企业。实际上,尽管在美国拥有大量业务,但 OneWeb 其实是一家总部位于伦敦的英国本土企业。


据悉,整个交易预计会在年内完成。之后,OneWeb 的商业和卫星运营业务会交由运营商 Bharti Global 负责,涉及销售的一切事项则是英国政府方面拍板,换句话说,英国政府将决定哪些国家可以访问和使用 OneWeb 提供的技术和服务。


英国商务部长阿洛克·夏尔马(Alok Sharma)在一份声明中表示:“接入全球卫星网络(OneWeb)后,我们将有能力为全球数百万人提供宽带连接,其中许多人是第一次使用互联网。这笔交易将为我们提供一个机会,进一步发展我们先进的制造技术。”


相关报道称,英国之所以对 OneWeb 感兴趣,一方面是因为欧洲使用“伽利略”(Galileo)系统,为全球用户提供定位、导航和授时服务。但英国脱欧后,将来可能被排除在伽利略体系之外。英国此前也曾提出自己开发独立的卫星导航系统,但可能需要花费40~50亿英镑,而收购 OneWeb 或许可以让英国以更低的价格获得卫星导航定位的能力。


因此,英国希望组建新的国家导航系统,首相鲍里斯·约翰逊(Boris Johnson)正试图从印度、中国和美国等国吸引新的外部投资,以抵消英国脱欧的负面影响。


如今太空竞赛进入 2.0 时代,这本质上是一场围绕太空轨道和频段资源的争夺赛和排位赛。


故事的起点,由 OneWeb、SpaceX 在内的商业航天企业共同开启。如今,随着 OneWeb 的改头换面,一个以美中欧航天巨头为代表的三足鼎立时代,正朝我们走来。


本文来自微信公众号:极客公园(ID:geekpark),作者:包校千

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